Autocratization in Post-Soviet Eurasia

Published in: Routledge Handbook of Autocratization, ed. by A. Croissant and L. Tomini

The current understanding and unchartered research paths of autocratization are documented in a new Handbook, published in May 2024. Covering Asia, North and South America, Europe, the Middle East, and North Africa, the volume presents in-depth explanations and a wealth of region-specific knowledge.

My chapter maps the scholarly discussion on autocratization processes in post-Soviet states. Autocratization is understood broadly, as a decline of democratic qualities that may be limited to changes within a political regime, but may also lead to a change of a given political regime. This dual notion of regime change is important for the post-Soviet region and its scholarship, as autocratization has occured while the question of what constitutes a political regime, that is, its values, norms and structures of authority, continue to be contested among political actors. read more

Demokratisierungsprozesse und ihre Akteure

Ein Überblick zum Stand der Theoriebildung

in: Protest im langen Schatten des Kreml. Aufbruch und Resignation in Russland und der Ukraine, hg. v. O. Zabirko und J. Mischke, Stuttgart: Ibidem 2020, 17-36

Seit den Übergängen zur Demokratie in Ostmitteleuropa 1989/90 ist eine umfangreiche sozialwissenschaftliche Literatur zur Demokratisierung entstanden. Diese Arbeiten haben die Bedingungen, Verlaufsmuster und Ergebnisse von Demokratisierungsprozessen rekonstruiert und im Ländervergleich analysiert. Sie sind bisher jedoch noch nicht so weit fortgeschritten, dass man eine bestimmte Anzahl von Akteurkonstellationen und Strategien benennen könnte, die für die Errichtung und Konsolidierung demokratischer Institutionen notwendig und hinreichend sind. Während modernisierungstheoretische Studien die für eine stabile Demokratie erforderlichen ökonomischen und gesellschaftlichen Strukturbedingungen hervorhoben, betrachteten Studien zu den lateinamerikanischen und südeuropäischen Demokratie-Übergängen Abkommen (“Pakte”) zwischen Reformern innerhalb der herrschenden Elite und moderaten Oppositionsführern als die entscheidenden Weichenstellungen für die neue Demokratie. Die spätere Forschung argumentierte dagegen, dass stabile Demokratien sich nicht aus Kräftegleichgewichten bildeten, sondern dort, wo demokratische politische Akteure über die Kräfte des autoritären Regimes triumphierten. read more

Legitimation Functions and Legitimacy Resources

A typology for the analysis of post-Soviet countries, presented at the Joint Bavarian-Russian Conference on Interdisciplinary Humanities and Social Sciences, University of Bayreuth, 7-8 June 2018

Recent studies of legitimation patterns in authoritarian and democratic regimes have used a variety of classifications. Reviewing these approaches, I presented an integrative typology of legitimation functions and legitimacy resources based on David Beetham’s concept of political legitimacy.  According to Beetham, the legitimate exercise of power must conform to established rules, the rules need to be justifiable by reference to shared beliefs, and the given relations of power require the express consent of subordinates. read more

The Conditional Impact of Democracy Conditions

How the European Union interacts with political competition in Eastern Partnership countries

Studia Europaea, 62 1 2017, 141-160

In the debate about the European Neighbourhood Policy, two positions may be distinguished: those who propose a stricter and more consistent use of democratic conditionality, prioritizing democracy over other EU objectives – and those who refuse to set compliance with democratic standards as a precondition for support, expecting democracy to emerge from closer linkages. The paper argues that both positions do not sufficiently recognize the selective effectiveness of EU conditionality. Democracy conditions can become effective if (1) dense societal, economic and cultural ties with the EU support their domestic acceptance  and (2) ruling political elites are faced with a competitive opposition.

While the EU can not generate or reinforce domestic political competition in Eastern Partnership countries, its democracy conditions can become effective in competitive constellations by helping domestic political actors to agree on institutional constraints to executive authority or on mechanisms of executive accountability. The EU’s democracy conditions remain ineffective in less competitive political systems, because their ruling political elites lack incentives to cooperate with the opposition.

Download the full paper: Brusis_StudiaEuropaea

Politische Legitimität

Sozialwissenschaftliche Diskussion und Herrschaftsressource im postsowjetischen Raum.

Gutachten für das Zentrum für Internationale und Osteuropastudien

Ziel der Studie ist es, den Stand der sozialwissenschaftlichen Forschung zu politischer Legitimität zusammenzufassen und zu analysieren, inwieweit Legitimationsstrategien politischer Eliten und Legitimitätsauffassungen in der Bevölkerung zur Stabilisierung politischer Regime in postsowjetischen Staaten beitragen. Die Studie ist in sechs Abschnitte gegliedert. read more

Politics and Legitimacy in Post-Soviet Eurasia

New Publication


Political legitimacy has become a scarce resource in Russia and other post-Soviet states in Eurasia. Their capacity to deliver prosperity has suffered from economic crisis, the conflict in Ukraine and the ensuing confrontation with the West. Will nationalism and repression enable political regimes to survive?

This book investigates the politics of legitimation in post-Soviet countries, focusing on how political and intellectual elites exploit different modes of legitimation. Combining cross-national comparisons and country case studies, it addresses state-economy relations, pro-presidential parties, courts, ideas of nationhood, historical and literary narratives. read more

Back to the Future?

Retrograde Modernization in Russia and the Post-Soviet Region

A Cross-Disciplinary Conference Organized by KomPost and the German Association for East European Studies (DGO), Berlin 23-24 October 2015

Levels of economic development, income and education provide a firm structural basis for democracy in Russia. However, an authoritarian model of government has prevailed and has even taken stronger hold of society in recent years. This trend is all the more puzzling since the political leadership has been less able to rely on economic growth to legitimize its rule. Governing elites are essentially confined to symbolic resources of legitimacy, such as historical grievances, threat perceptions, notions of exceptionalism and imperial identity.

In employing these resources, incumbent elites evoke ghosts of a past that appears to be more present now than during Russia’s departure for democracy in the 1990s or during the prosperous 2000s. Reviving the territorial thinking of the 19th and 20th century, Crimea’s incorporation is used to demonstrate Russia’s reconstitution as a great power. Novorossiya, a historical region annexed by Tsarist Russia, serves to establish a Russian claim on Ukrainian territory. Russia is framed as subject to Western “containment” strategies, borrowing from the terminological arsenal of the Cold War. In a romanticizing fashion, political representatives assume Russian culture to harbor and cherish traditional values that are deemed to be threatened by neglect and relativism in the West. The official rhetoric of economic reform resuscitates the idea of “import substitution” from the economic development agenda of the 1960s. Contemporary notions of “conservatory modernization” and “innovatization” are reminiscent of pseudo-reform discourses shaping the Brezhnev era.

The conference analyzed how political actors use references of the past to interpret and justify their policies. How do these references and quotations fit into the official frame of Russia as a non-Western civilization and an alternative to Western moral permissiveness? Can elements of what may be termed “retro-modernization” provide a viable ideology for authoritarian rule? What do we know about their appeal among Russian elites and in Russian society? How do critics of official discourses and policies relate to the appropriation and reactivation of traditions? How do neotraditionalist ideas resonate in other post-Soviet countries?

Drawing on work from the research network ‘Institutions and institutional change in Postsocialism’, the conference panels discussed ideas and strategies of retrograde modernization in discourses about the role of the state, economic policy and Russian culture.

Program: Retro_2015

Report (in German): Tagungsbericht

Next Generation Democracy

Trends and Scenarios for Post-Soviet Eurasia

NGD Logo

Two reports for the “Next Generation Democracy” project, a multi-stakeholder process under the coordination of the Club de Madrid, the world’s largest forum of former democratic Presidents and Prime Ministers. The overall aim of NGD is to better enable democracy to meet the expectations and needs of all citizens and preserve their freedom and dignity while securing a sustainable future for generations to come.

NGD facilitates a discussion on the state and future of democracy in order to formulate both regional agendas and a global agenda, to reverse disquieting trends and advance democracy worldwide. The project progressively offers a comprehensive analysis of regional dynamics in democratic governance, a projection of relevant trends, and a compilation of transformative practices and transformative ideas to be discussed in a series of policy dialogues as well as through on-line exchanges. This will help generate collective responses, rather than fragmented and independent actions, and shape consensus around shared, forward-looking, action-oriented agendas. read more

Symbolische Orientierungsleistungen und -erwartungen in postsowjetischen Gesellschaften

Workshop des Kompetenznetzes  „Institutionen und institutioneller Wandel im Postsozialismus“, München 21.-22.11.2014

Empirische Studien zur Politischen Kultur in Russland und anderen postsowjetischen Staaten haben beobachtet, dass politische Meinungen und Präferenzen stärker durch Wertvorstellungen geleitet werden als durch persönliche Alltagserfahrungen oder ökonomische Interessen. Dieses Phänomen wurde damit erklärt, dass viele Bürger/-innen die materiellen Konsequenzen ihrer Wahlentscheidungen nicht antizipieren können, da keine politischen Parteien mit kohärenten Programmen und klaren Handlungsalternativen existieren. Stattdessen dominiere die Polarität von Staatsmacht und Opposition. Nach dem Ende des staatssozialistischen Systems herrsche große Unsicherheit über gesellschaftliche und politische sowie nationale und moralische Leitbilder; zudem sei die politische Agenda durch Grundsatzfragen statt durch inkrementale Adjustierungen wie in den westlichen Demokratien geprägt.

Diese Erklärungsansätze legen die Vermutung nahe, dass instabile intermediäre Institutionen auch die politischen Eliten veranlassen, ihre öffentliche Kommunikation an Wertvorstellungen statt an pragmatischen Gesichtspunkten oder Zweckmäßigkeiten auszurichten. Die symbolischen Orientierungsleistungen der Eliten scheinen insofern mit den Orientierungserwartungen in der Bevölkerung verbunden.

Seit etwa 2012 lassen sich in Russland jedoch zwei Veränderungen feststellen. Zum einen formierte sich eine breite Protestbewegung, die von vielen Beobachtern als Repräsentation der neuen urbanen Mittelschichten bestimmt und damit als unterscheidbare gesellschaftliche Gruppe mit relativ homogenen Wertvorstellungen verortet wurde. Zum anderen bezog sich der russische Präsident in seinen programmatischen Reden in größerem Maße als früher auf die russische Nation, Tradition und Identität. In dieser Kontinuität wurde die Annexion der Krim als patriotischer Akt nationaler Gerechtigkeit dargestellt und von vielen befragten Russen/-innen begrüßt.

Vor diesem Hintergrund diskutierte der Workshop das Verhältnis von symbolischen Orientierungsleistungen und -erwartungen. Bezeichnen die Veränderungen seit 2012 das Ende der postsowjetischen Übergangszeit verunsicherter Leitbilder und die institutionelle Konsolidierung eines autoritären Regimes? Oder setzen sie die wertlastige Kommunikation fort, die schwache Institutionen ersetzte? Falls diese Kontinuität überwiegt, wie reflektieren konservativ-nationalistische Rhetorik und Politik die zunehmende Differenzierung und Pluralisierung der russischen Gesellschaft? Inwieweit reagieren der Präsident und die herrschende politische Elite auf veränderte Orientierungserwartungen in der Bevölkerung und inwieweit versuchen sie diese zu transformieren? Mit welchen Methoden lässt sich das Verhältnis von symbolischen Orientierungsleistungen und -erwartungen erforschen?


Теории демократизации: состояние исследований

Статья в сборнике “Беларусизация.
Можно ли завершить процесс институционального
строительства независимого государства?”, под редакцией Андрея Шутова, Вильнюс: Центр европейской трансформации 2014,  45-58.Belarusizatsiya

После целого ряда политических переходов, произошедших в Восточной Европе в 1989-90 годах, объем сравнительных исследований на тему демократизации значительно рос. Однако ученые до настоящего времени не пришли к согласию относительно комплекса созвездий действующих лиц и стратегий, которые являлись бы необходимыми и достаточными для установления и упрочения демократических институтов. В ранних исследованиях подчеркивалось значение заключения пактов между реформаторами внутри правящей элиты и умеренными лидерами оппозиции. В более поздних исследованиях упор делался на том, что стабильная демократия возникла только на базе таких созвездий, в которых демократические политические деятели доминировали над силами авторитарного режима. Явная консолидация после второй половины 1990-х годов политических режимов, расположенных между полной демократией и полной автократией, привела к возрождению структурных подходов. Такие попытки объяснения рассматривают конфликты государственности, социально-экономические условия и культурное наследие в качестве более важных факторов смены режимов, чем деятельность политических элит.

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