Revisiting Linkages between Citizens and Politicians in Contemporary Europe

An international workshop organized by the Institute of Sociology, Czech Academy of Sciences and the Institute of Political Science, Charles University, Prague, 27-29 January 2021

The workshop revisited the influential book Post-communist party systems: Competition, Representation, and Inter-party Cooperation, published by Herbert Kitschelt, Herbert, Zdenka Mansfeldová, Radosław Markowski, and Gábor Tóka in 1999. My task was to discuss the first workshop panel: “Contemporary Challenges to Party Systems”. Chaired by Zdenka Mansfeldová, the panel featured two of her co-authors as presenters (Radosław Markowski, Gábor Tóka). Additional papers were presented by Oľga Gyárfášová, Comenius University in Bratislava, and Peter Učeň, Michel Perottino, Charles University Prague, Dragomir Stoyanov, University of Sussex, and Plamen Ralchev, University of National and World Economy, Sofia. read more

Demokratie im postkommunistischen EU-Raum. Erfolge, Defizite, Risiken

(i.E.), Springer Verlag für Sozialwissenschaften, Wiesbaden 2021 (Mitherausgeber: Günther Verheugen und Karel Vodička)

Wie gefährdet ist die Demokratie in Osteuropa? Beflügelt von den Krisen der Europäischen Union, mobilisieren Populisten und Extremisten Unzufriedene. Mehrere Regierungen demontieren rechtsstaatliche Kontrollen und beschränken die Meinungsvielfalt. Korruptionsaffären und dubiose ökonomische Interessen scheinen die Politik zu beherrschen. Dieses Buch schaut genauer hin. Renommierte Länderexpert*innen analysieren Defizite, Erfolge und Risiken der demokratischen Entwicklung in den postkommunistischen EU-Mitgliedstaaten und in Ostdeutschland. Sie liefern ein systematisch vergleichendes und nuanciertes Gesamtbild – eine Generation nach den demokratischen Umbrüchen und im Blick auf Europas neue Gegensätze. read more

Rekindling Democracy’s Promise in Europe

An Op-Ed for “The European” and “Balkan Insight“, jointly written with A. Bekaj

A little more than 30 years after the fall of the Berlin Wall, the jubilation felt over the dawning of democracy in Central and Eastern Europe has dissipated. The region faces challenges that make the promise of democracy look like a mirage.

Anti-government protesters march in Belgrade, Serbia, in April 2019. Photo: EPA-EFE/Srdjan Suki

Over time, regimes in countries such as Poland, Hungary, Serbia and Bulgaria have taken steps to curtail civic space, undermine checks and balances and concentrate power in the hands of a few. read more

Conditions of Democratic Backsliding

Shop Talk at Pew Research Center, Washington DC

Democratic backsliding can be defined as the gradual weakening of checks on government and civil liberties by democratically elected governments.  In my talk I discussed potential causal paths likely to trigger and support backsliding. By comparing episodes of democratic decline over time and with countries not affected by backsliding, I investigated the extent to which weaknesses of particular democratic institutions, economic crises, exposure to globalization, the presence of populist political actors and polarized political communication in a digital public sphere contribute to backsliding. My empirical analysis was based, amongst others, on the Digital Society Survey and the Global State of Democracy (GSoD) Indices, an set of composite indicators that measure democratic performance across 158 countries from 1975 to today. read more

Can Responsiveness Substitute Accountability?

Lessons from the Central and East European Laboratory of Populist Democracy. A paper presented at the conference ” Totalitarian Reverberations in East-Central Europe”, Faculty of European Studies, Babes-Bolyai University, Cluj-Napoca, 26 October 2018.

Responsiveness characterizes a democratic process that „ induces the government to form and implement policies that the citizens want” (G. B. Powell). Populist parties advocate public policies that reflect the preferences of ordinary citizens, and their electoral success indicates that people believe their claims. Governing populist parties in Hungary, Poland and other Central and East European countries have systematically eroded institutions of democratic accountability, justifying these policies as measures to strengthen popular democracy and to fulfill the promises of the post-1989 democratic transitions. Although this erosion has been criticized as democratic backsliding and illiberal drift by scholars and international institutions, significant shares of voters continue to view it as steps towards a more responsive democracy. read more

Herausforderungen der Europäischen Union

Internationales Doktorandenkolloquium der Andrássy Universität Budapest, Babeș-Bolyai Universität Cluj-Napoca und der Universität Passau, 13.-15.9.2018, Budapest

Andrássy Universität Budapest

Die Rechtsstaatsprobleme in Ungarn und Polen sowie die Interventionsmöglichkeiten der EU waren ein zentrales Thema des internationalen Doktorandenkolloquiums am 13.-15.9.2018 in Budapest. Diese von den Europastudiengängen der Babeș-Bolyai, der Budapester Andrássy und Passauer Universität gemeinsam veranstaltete Tagung diente dazu, geplante, laufende und vor kurzem abgeschlossene Dissertationsprojekte vorzustellen und zu diskutieren. read more

Patterns of Democratic Backsliding

A paper for the ECPR General Conference, Hamburg, 25 August 2018, Panel 408: Same ingredients, different recipes: EU leverage and democratic backsliding in new member states and candidate countries

The subsequent economic and refugee crises have weakened the credibility of mainstream political parties in East-Central and Southeast Europe (ECSE) since prosperity and security no longer appear to be guaranteed consequences of European integration. The declining legitimacy of incumbents has provided opportunities for populist and anti-establishment mobilization. While these crisis-induced influences have been similar in all ECSE countries, the extent to which populist challengers have been able to win elections and form governments has varied significantly across countries. To explore these differences and assess the likelihood of populist electoral victories and subsequent illiberal policies in ECSE, the paper combines case studies of Hungary, Macedonia and Poland with a multivariate analysis of party systems, issue dimensions and cleavage configurations. It is argued that populist parties have attained political majorities through bipolar party competition, facilitated by congruent cleavages, particularly the congruence between sociocultural and EU-related cleavages. Based upon a comparison of the country cases, the paper discusses conditions that could constrain the illiberal erosion of democracy in ECSE.

Crisis Trajectories and Patterns of Resilience in East-Central and Southeast Europe

Presentation at the Conference “Disintegration and integration in East-Central Europe“, Faculty of European Studies, Babeș-Bolyai University Cluj-Napoca, 26-27 October 2017

Babeș-Bolyai University Cluj-Napoca

The subsequent economic and refugee crises have questioned the promise of prosperity and security associated with European integration. Governments in East-Central and Southeast Europe struggled to bridge between the diverging policy expectations of voters on the one hand, international economic and political actors on the other. The weakened credibility of mainstream political parties provided opportunities for populist and anti-establishment mobilization. While these crisis-induced influences have been similar in all countries of the region, the extent to which populist challengers have been able to win elections and implement their preferred policy preferences has varied significantly across countries.

In my paper, I analyze the conditions and constellations that account for the resilience of countries with regard to the domestic political consequences of the European crises. I argue that populist challenger parties benefit from bipolar competition because they use polarizing frames of people versus elites to mobilize electoral support. The fragmentation and polarization of party systems reflect the nature of the electoral system and the configuration of cleavages in society. A majoritarian electoral system and congruent cleavages have supported the emergence of  bipolar party system in Hungary and Poland. In contrast, cross-cutting cleavages tend to generate and sustain multi-polar party systems. These party systems facilitate the entry of new parties, but have posed obstacles to new parties trying to broaden and consolidate their constituencies. To assess the intersection or congruence of cleavages, the paper studies the configuration of differences among parties on salient policy issues.

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Herausforderungen der Trump-Administration für die EU

Podiumsdiskussion mit Ellen Bos und Daniel Göler, Andrássy Universität Budapest, 19.5.2017

Die Wahl des neuen amerikanischen Präsidenten bedeutet eine Zäsur für die Europäische Union, weil Donald Trump im Wahlkampf und vor seiner Amtseinführung die Fundamente der transatlantischen Kooperation in Frage gestellt hat. In seiner Kampagne gegen das Washingtoner Establishment erklärte Trump die NATO für obsolet und die EU für gescheitert, unterstützte EU-Gegner und begrüßte das britische Austrittsreferendum, lehnte das transatlantische Freihandelsabkommen TTIP ab und kündigte einen Ausstieg aus dem Pariser Klimaschutzabkkommen an.

Diese Aussagen reflektieren eine grundlegende Skepsis und Indifferenz gegenüber der westlichen Wertegemeinschaft und der darauf basierenden multilateralen, normgeleiteten internationalen Ordnung. Mit seinem Populismus stärkt der US-Präsident populistische Akteure und Anti-Establishment-Kräfte innerhalb der EU. Indem er die EU als “basically a vehicle for Germany” charakterisierte, bestätigte er europakritische Akteure in ihrer diskursiven Strategie, die EU als Camouflage deutscher Hegemonie zu entlarven.

Zugleich veranlasste die US-Politik jedoch die EU-Mitgliedstaaten zu einer engeren Kooperation in der Sicherheits- und Verteidigungspolitik. Die EU-Mitgliedstaaten demonstrierten Einigkeit auch bei der Aufrechterhaltung der Wirtschaftssanktionen gegen Russland und beim Abschluss des Freihandelsabkommen mit Japan.

Die Umwälzungen in den transatlantischen Beziehungen und ihre Folgen für die EU waren Thema einer Podiumsdiskussion, die Ellen Bos, Daniel Göler und ich im Rahmen eines trinationalen Doktoranden-Workshop an der Andrássy Universität Budapest veranstalteten. Unsere Diskussion bildete den Auftakt für die Präsentation und Diskussion laufender Dissertations- und MA-Projekte von Studierenden unserer drei Universitäten (Budapest, Cluj-Napoca und Passau).

Central European University und Ungarn’s illiberale Drift

Interview mit Nina Niebergall, Deutsche Welle, 5.4.2017

Am 4.4.2017 beschloss das ungarische Parlament eine Änderung des Hochschulbildungsgesetzes, die die in Ungarn existierenden Hochschulen aus Nicht-EWR-Staaten dazu verpflichtet,  an ihren ausländischen Standorten einen eigenen Campus zu errichten und darauf beschränkt, in Europa akkreditierte Studiengänge anzubieten. Außerdem sollen diese Hochschulen nur auf der Grundlage eines bilateralen zwischenstaatlichen Vertrages in Ungarn tätig werden dürfen.

Diese Neuregelung betrifft de facto nur die Central European University (CEU), die in den USA als Hochschule akkreditiert ist, aber nur in Ungarn einen Campus unterhält. Nach Einschätzung der Universitätsleitung wäre die CEU damit zur Schließung ihres Lehrbetriebs gezwungen, da sie Milliarden Dollar in einen US-amerikanischen Parallelcampus investieren müsste und keine amerikanischen Studienabschlüsse mehr vergeben dürfte.

Die Gesetzesänderung steht im Kontext einer seit Jahren von der Orbán-Regierung verfolgten Politik, unabhängige zivilgesellschaftliche Institutionen und Akteure zu kontrollieren oder  auszuschalten. Frühere Maßnahmen richteten sich unter anderem gegen die führende Qualitätstageszeitung “Népszabadság”, das private TV-Programm RTL Klub oder die Ökotárs-Stiftung zur Unterstützung ungarischer Non-Profit-Organisationen.

Leider hat die EU bisher abgesehen von einigen Resolutionen des Europäischen Parlaments und Vertragsverletzungsverfahren gegen einzelne ungarische Gesetzesregelungen nichts unternommen, um gegen die systematische Aushöhlung der Demokratie in Ungarn vorzugehen.